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La fallída película de Slender Man fue un clavo en el ataúd del fandom

El ascenso y caída de Slender Nation, la comunidad que vivió por la más notoria Creepypasta de Internet.

A principios de este mes, la película El hombre delgado llegó a las salas de cine con poca fanfarria. Basada en la larga historia de Creepypasta, la película cuenta la historia de cuatro amigos que convocan a Slender Man, una criatura alta y tentáculosa sin rostro y con un traje oscuro que permanece en el fondo de las imágenes photoshopeadas en línea. Un tema impregnó sus mediocres críticas: los críticos estaban totalmente aburridos, no sólo por la película sino por el concepto. David Ehrlich, de Indiewire, lo llamó el “Creepypasta más robusto de Internet”, mientras que Andrew Whalen, de Newsweek, calificó a la criatura homónima de la película de “usada como un meme de cualquier año de edad”. Su clasificación de tomates podridos se sitúa actualmente en el 9 por ciento.

Si el estudio y los cineastas simplemente hubieran prestado atención a los orígenes del sujeto, se habrían ahorrado la humillación. Después de casi una década y un poco de altibajos muy públicos -incluyendo un caso de apuñalamiento ampliamente publicitado en 2014 que dejó a una adolescente gravemente herida, además de otras acusaciones- tanto Slender Man como la comunidad en línea que creció a su alrededor están casi muertas, desbordadas por otros fanáticos de Creepypasta y la integración de lo que una vez fue una pieza de horror muy popular, aunque de nicho. Algunos prolíficos creadores de ficción de Slender Man siguen activos, pero en general, el consenso es claro: la gente ha seguido adelante.

“LA MAYORÍA DE LA COMUNIDAD ESTÁ MUERTA EN EL AGUA.”

Érase una vez, el hombre delgado era nuevo y aterrador. En 2009, Eric Knudsen, alias Victor Surge, publicó las primeras imágenes inspiradas en Phantasm en los foros de Something Awful. Eran simples fotos en blanco y negro de niños jugando. Pero en el fondo, algo estaba mal: había una figura larga en un traje negro. En algunos, se podían ver tentáculos. Cada uno de ellos estaba emparejado con una vaga leyenda: “No queríamos ir, no queríamos matarlos, pero su silencio persistente y sus brazos extendidos nos horrorizaban y consolaban al mismo tiempo….” – 1983, fotógrafo desconocido, presuntamente muerto.”

Casi inmediatamente, la idea de lo que se llamó el hombre delgado cobró vida propia. La gente empezó a crear imágenes e historias. Al principio, sólo eran anécdotas sobre niños desaparecidos y fotos espeluznantes en blanco y negro. Entonces, el meme explotó. Otros comenzaron a contribuir con historias, inventando avistamientos históricos y a veces antiguos, e intentando hacer sus propias fotos. Lanzado en un hilo sobre espeluznantes Photoshops, Slender Man se convirtió rápidamente en la estrella del hilo.

SI QUIERES ESTUDIAR EL CICLO DE VIDA DE UN MEME, NO PUEDES CONSEGUIR MUCHO MEJOR QUE SLENDER MAN

Su popularidad pronto creció demasiado para el foro, así que los fans se mudaron a YouTube. Marble Hornets, una serie web y la más conocida de las primeras contribuciones de los fans de Slender Man, publicó su primer vídeo 10 días después de que Knudsen publicara las primeras imágenes de Slender Man en Something Awful, y estuvo en YouTube durante los siguientes cinco años. Hasta el día de hoy, el canal todavía tiene casi 500.000 suscriptores, en comparación con los aproximadamente 100.000 que tenía en 2011.

Otros creadores siguieron el ejemplo. Siguieron más series web y juegos de realidad alternativa (o ARGs), desde TribeTwelve y EverymanHYBRID hasta DarkHarvest00, y cada uno añadió otra capa al mito del hombre delgado.

Si quieres estudiar el ciclo de vida de un meme desde una entrada aleatoria en Internet hasta un concepto completamente realizado y culturalmente conocido – como ver una leyenda urbana que alguna vez se extendió a través de generaciones de boca en boca, y que ahora se ha convertido en hipermotor – no puedes conseguir mucho mejor que el Hombre Delgado. Muchos memes y Creepypastas han sobrevivido más allá de la fase inicial de obsesión – la Fundación SCP, Search and Rescue Woods, y Candle Cove, por nombrar algunos – capturando la imaginación de los lectores de una manera importante. Incluso los fans de Slender Man que no estaban añadiendo nada a la leyenda se involucraron profundamente con ella; los nuevos vídeos o entradas de blog fueron objeto de un intenso escrutinio por parte de personas que querían buscar pistas sobre el demonio o sobre lo que iba a venir en estas historias.

Es difícil cuantificar cuán grande era el fandom del Hombre delgado en su punto álgido. Su existencia abarcaba múltiples sitios web, muchos de los cuales ya no existen. Cada uno de los mayores ARG tenía más de 10.000 suscriptores en YouTube. En su apogeo, el hombre delgado era lo suficientemente popular como para que cualquier persona en Internet y menor de cierta edad probablemente tuviera alguna pista de quién era el personaje. Aquellos que estaban en la cúspide del fandom de Slender Man, alrededor de 2012, describen la espera en las nuevas entradas de ARG o entradas de blog como si fueran regalos en la mañana de Navidad.

“En Tumblr, éramos una gran familia. Todos los productores de contenido eran conocidos; en cierto modo, todos eran fanáticos de renombre”, dice Robyn Stillings, que en esa época era un gran fan de Marble Hornets and the Slender Man fandom, por correo electrónico, dice The Verge. “Había vistas de grupo -juntos en TinyChat,[análisis de cada nueva creación] eran exhaustivos, y como a menudo se anunciaban en Twitter-, las noches de entrada nueva eran como esperar hasta la medianoche de Nochevieja“.

“LAS NOCHES DE ENTRADA NUEVA ERAN COMO ESPERAR A LA MEDIANOCHE EN LA VÍSPERA DE AÑO NUEVO.”

Debido a los orígenes del hombre delgado impulsado por la comunidad, sus conocimientos y mitos continuaron siendo un proyecto de grupo en el que se colaboraba poco. De vuelta al hilo original de Something Awful, Slender Man era nuevo y familiar, pero vago. ¿De dónde ha salido? ¿Cuáles fueron sus motivaciones? ¿Qué pasó con la gente de las fotos que desapareció? ¿Por qué llevaba un traje? ¿Qué pasa con los tentáculos? Había tantas preguntas, que cualquier contribución, narrativa o visual, tenía el potencial de expandir el mito. Las ideas que los fans escupían en un foro se estaban convirtiendo en parte de la historia, y la gente podía ver cómo sucedía en tiempo real.

“Ese hilo fue un torbellino de creatividad e ideas innovadoras – leerlo incluso ahora, verlo evolucionar… es notable”, dice Cat Vincent, que ha estado escribiendo sobre la comunidad del Hombre Esbelto desde sus primeros días en sitios web como The Daily Grail. “Su naturaleza de’código abierto’ – un cañón de gran alcance con muchos huecos que rellenar alrededor de una columna vertebral bastante bien definida – ayudó mucho, creo.”

Como resultado de los orígenes esqueléticos de la historia, muchas de las creaciones de los fans fueron absorbidas rápidamente para convertirse en parte oficial del mito del hombre delgado. Marble Hornets presenta una de las primeras menciones del “proxy“, el nombre que se adoptaría para describir la camarilla de sirvientes del Hombre Esbelto. Otras series, como TribeTwelve, crearon apoderados canónicamente establecidos como The Observer, que se convirtió en uno de los sirvientes más poderosos del hombre delgado y en un villano principal. Cada uno de los posteriores creadores de abanicos podía utilizar y construir a partir de lo que ya existía.

LA NATURALEZA DE’CÓDIGO ABIERTO’ DE LA MISMA – UN CANON DE AMPLIO ALCANCE CON MUCHOS VACÍOS QUE LLENAR”

El mito del hombre delgado -su historia, costumbres, hechos más recientes, apoderados- se estableció rápidamente. Comenzó como un par de imágenes de Photoshop y un puñado de frases. Menos de dos semanas después, tuvo su primera serie en YouTube. Un par de años más tarde, habría videojuegos caseros, como Slender: The Eight Pages, y luego títulos de mayor presupuesto, como Slender: La llegada.

“Solíamos viajar por todo el país asistiendo a las convenciones, y nos decían constantemente que éramos la introducción a la comunidad para mucha gente”, dice Troy Wagner, co-creador de Marble Hornets, en un correo electrónico. “Originalmente, pensamos que sería divertido hacer durante el verano que unas cuantas docenas de personas en los foros de Something Awful verían… ¡Ahora la entrada #1 tiene más de seis millones de visitas!

“Fue un torbellino de tiempo para la comunidad de fans”, coincidió Stillings, que asistió a GMX, una convención en Nashville, donde los creadores de Hornets hablaron en un panel. “Marble Hornets fue un atracción internacional para una pequeña convención, que fue algo muy especial en 2012. Fue como una gran reunión familiar muy disfuncional”.

Sin embargo, como cualquier otra cosa, la comunidad del Hombre Esbelto finalmente comenzó a perder fuerza. Incluso antes del caso de apuñalamiento de 2014, la comunidad se estaba muriendo de causas naturales; las series se estaban agotando y los aficionados se estaban dispersando. También se estaba dividiendo por líneas ideológicas. Un blog en particular, White Elephants, presentó la Core Theory, que era la idea de que el hombre delgado era un tulpa, o un ser que cobra vida gracias a la imaginación de diferentes personas. Algunos no estaban muy interesados en esta interpretación, diciendo que le quitaba el misterio a la criatura. Otros no apreciaron la liberación de Slender: The Arrival, que era esencialmente una versión comercialmente renovada y más completa de las ocho páginas de bricolaje, uno de los varios intentos de comercialización masiva (o extracomunitaria) que no se adaptaban bien a los que pensaban que el atractivo casero de culto de Slender Man se había perdido con su mercantilización.

“FUE COMO UNA GRAN REUNIÓN FAMILIAR MUY DISFUNCIONAL.”

Vicente recuerda cómo “el entusiasmo inicial se desvaneció después de que la gamificación lo hizo más dominante”. “El juego Slender y el personaje de Enderman en Minecraft parecían quitarle mucha intensidad a todo esto“, dice.

Pero el verdadero punto de inflexión para Slender Nation fue el apuñalamiento. En 2014, Anissa Weier y Morgan Geyser -ambas de 12 años de edad- atrajeron a Payton Leutner, de 12 años de edad, al bosque cerca de sus casas en Waukesha, Wisconsin, donde la apuñalaron 19 veces con un cuchillo de cocina. Más tarde, dijeron a los investigadores que lo hicieron para apaciguar al hombre delgado y convertirse en sus “apoderados”. Una puñalada no le dio en el corazón por un milímetro, pero Leutner sobrevivió al ataque. Weier y Geyser, por su parte, se declararon culpables en 2017 por enfermedad o defecto mental, y cada uno de ellos fue condenado a largas estancias en instituciones psiquiátricas.

El caso fue muy publicitado, primero cuando ocurrió el apuñalamiento y luego cuando las niñas fueron sentenciadas tres años después. Dejó una mancha indeleble en la comunidad del hombre delgado y en cualquiera que se esforzara por mantener vivo el mito. El Creepypasta Wiki emitió una declaración aclarando que Slender Man era ficción e incluso organizó un evento para recaudar fondos para Leutner, pero la comunidad no pudo realmente recuperarse de la conmoción. A partir de entonces, fue imposible definirse como comunidad sin reconocer la tragedia.

Las noticias de Wisconsin, casi exactamente en el quinto aniversario[del hilo original], lo cambiaron todo“, recuerda Vincent. “Los pocos blogs que quedan cerraron o restringieron severamente la publicación sobre el tema, y escribir sobre el tema no podía ignorar el evento.”

Incluso ahora, el apuñalamiento es algo así como un tema tabú entre las comunidades de la escisión del hombre delgado que quedan. Cuando pedí hablar con un moderador del Slender Man Wiki para este artículo, me respondieron con lo siguiente:

"No aprobamos la violencia, no queremos que la gente sufra, no aprobamos el odio, nos sentimos muy mal por las familias de la tragedia de Wisconsin y tratamos de hacer todo lo posible para que no vuelva a ocurrir con el poco poder que tenemos. Sólo queremos disfrutar de una buena historia de terror. Sólo queremos que nos dejen en paz".

Otros fans con los que me puse en contacto estaban más dispuestos a hablar sobre el apuñalamiento y el efecto que tuvo en Slender Nation. La mayoría estuvo de acuerdo en que si bien fue una tragedia y no debe ser tolerada de ninguna manera, tuvo un efecto de percepción.

El apuñalamiento estaba explícitamente ligado al hombre delgado, aunque otros incidentes supuestamente tenían esas conexiones. La gente fuera de Internet sabía quién era, y lo que sabían era que era peligroso. Mientras que el incidente de Waukesha fue muy real, Slender Man se convirtió en otro hombre del saco para una generación de padres preocupados por la última moda que corrompe a la juventud.

En el momento del apuñalamiento, el jefe de policía de Waukesha, Russell Jack, dijo que el ataque “debería ser una llamada de atención para todos los padres”, porque “Internet está lleno de cosas oscuras y malvadas”. Eso se convirtió en el mantra del frenesí mediático, uno que finalmente paralizaría el fandom para siempre.

La comunidad sigue existiendo hoy en día, aunque no es la misma. Un par de ARG siguen funcionando, aunque con muchas menos liberaciones. Wagner, el co-creador de Marble Hornets, sigue trabajando en proyectos relacionados con el hombre delgado, como una nueva continuación gráfica de Hornets y una nueva serie llamada ECKVA Network. Cree que el mito todavía tiene futuro, aunque admite que es mucho más pequeño.

“Cualquier cosa que haga desde aquí puede que no termine siendo tan grande como Marble Hornets”, dice, “pero eso está totalmente bien para mí”.

La lamentable recepción de Slender Man, la película, parece ser el último clavo en el ataúd de muchas maneras. La gente fuera de la comunidad, aquellos que probablemente tienen poco conocimiento de la criatura más allá de lo que ha cruzado a la corriente dominante, ya no están interesados en lo que ven como un meme de un año de edad, algo que se siente aún más aburrido ahora que ha sido volado para la gran pantalla. Los que participaron en la creación de la criatura en línea, mientras tanto, vieron la película como una derivación y no hicieron justicia a su historia y a lo que la hizo especial. La película era sólo una historia sobre un grupo de personas que se encuentran con el hombre delgado en el bosque. No incluía nada de su historia ni de los detalles de sus tradiciones. Nada sugería que la historia del hombre delgado fuera diferente de la fórmula estándar de horror de Hollywood.

Hollywood ha tenido poco éxito con este modelo de adaptar las modas demasiado tarde. Angry Birds ganó dinero, pero salió a la venta mucho después de que el juego dejara de ser un megaéxito. (También salió después de que el estudio que lo creó recortara el 38 por ciento de su personal.) The Darkest Minds, un reciente lanzamiento de YA dystopia, aún no ha recuperado su presupuesto debido en parte a que perdió la tendencia del apocalipsis de YA por unos pocos años (sin mencionar que tomó prestado implacablemente de sus predecesores). Las películas que están detrás de la curva tienden a fallar tal como están – es sólo que esta vez, la magia de Slender Man estaba muriendo incluso antes de que Hollywood lograra hacerse con ella.

Como cualquier meme en el que se basen, las comunidades de fans online tienen un ciclo de vida limitado. Después de un tiempo, el material fuente se vuelve rancio cuando sus creadores pierden interés y sus números disminuyen. Slender Nation se tambaleó cuando el mito se hizo demasiado grande, y luego se encogió de nuevo cuando las compañías que no entendían la naturaleza del material trataron de sacar provecho de los esfuerzos orgánicos y de colaboración de la comunidad. Y a diferencia de tantos casos en los que un fandom se apodera de una propiedad y reclama la propiedad de la misma, Slender Man siempre fue una creación de fans. Como Creepypasta con un próspero y dedicado fandom, fue una de las imágenes de horror más penetrantes de Internet porque lo mantuvieron vivo. Sin ellos, se convierte en otro trozo de tradición que se desvanece.

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