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El creador de 8chan insta a cerrar el sitio, ya que la utopía de la libertad de expresión se convierte en megáfono para los tiradores

El Sr. Fredrick Brennan se estaba preparando para ir a la iglesia en su casa en las Filipinas cuando llegó la noticia de un tiroteo masivo en El Paso, Texas. Su respuesta fue inmediata e instintiva.

«Cada vez que oigo hablar de un tiroteo masivo, digo:’Muy bien, tenemos que investigar si hay una conexión 8chan'», dijo sobre el tablero de mensajes en línea que comenzó en 2013.

No le llevó mucho tiempo encontrar uno.

Momentos antes del tiroteo del sábado pasado (3 de agosto), un mensaje de cuatro páginas cuyo autor se identificó como el pistolero apareció en 8chan. La persona que publicó el mensaje animó a sus «hermanos» en el sitio a difundir los contenidos por todas partes.

En los últimos meses, el 8chan se ha convertido en un recurso para los extremistas violentos. Al menos tres tiroteos masivos este año -incluidos los asesinatos en la mezquita de Christchurch, Nueva Zelanda, y el tiroteo en la sinagoga de Poway, California- habían sido anunciados de antemano en el sitio, a menudo acompañados de escritos racistas que parecían haber sido diseñados para propagarse por Internet.

El Sr. Brennan comenzó el tablero de mensajes en línea como una utopía de la libertad de expresión. Pero ahora, 8chan es conocido como otra cosa: un megáfono para los tiradores masivos y una plataforma de reclutamiento para los nacionalistas blancos violentos.

Y se ha convertido en un punto focal para aquellos que buscan interrumpir los caminos del extremismo en línea. El domingo, los críticos caracterizaron el sitio como un caldo de cultivo para la violencia, y algunos presionaron a los proveedores de servicios del sitio para que lo derribaran.

Y el Sr. Brennan, que dejó de trabajar con el actual propietario del sitio el año pasado, pidió que se desconectara antes de que conduzca a más violencia.

«Cerrar el sitio», dijo el Sr. Brennan en una entrevista el domingo. «No le está haciendo ningún bien al mundo. Es un completo negativo para todos excepto para los usuarios que están allí. Y sabes que? Es negativo para ellos también. No se dan cuenta».

El Sr. Brennan, que ha afirmado que se le ocurrió la idea de 8chan mientras tomaba hongos psicodélicos, se propuso crear lo que él llamó una alternativa de libre expresión a 4chan, un tablero de mensajes en línea más conocido. Estaba molesto porque 4chan se había vuelto demasiado restrictivo, y se imaginó un sitio donde cualquier discurso legal sería bienvenido, sin importar cuán tóxico fuera.

El sitio permaneció al margen hasta 2014, cuando algunos partidarios de GamerGate – una colección reaccionaria de videojuegos antifeministas – se congregaron en 8chan después de haber sido expulsados de 4chan.

Desde GamerGate, 8chan se ha convertido en un sitio web de «catch-all» para las comunidades basadas en Internet cuyo comportamiento hace que sean desalojadas de los sitios más populares.

Es sede de una de las mayores reuniones de partidarios de QAnon, que afirma que hay una burocracia internacional conspirando contra la administración de Trump. Y ha sido un hogar en línea para «incels», hombres que se lamentan de ser «involuntariamente célibes», y otros movimientos marginales.

«8chan es casi como un tablón de anuncios donde los peores delincuentes van a compartir sus terribles ideas», dijo Jonathan Greenblatt, director ejecutivo de la Liga Antidifamación. «Se ha convertido en una caja de resonancia en la que la gente comparte ideas, y en la que este tipo de ideologías se amplifican y expanden, y en última instancia, la gente se radicaliza como resultado».

El Sr. Jim Watkins, veterano del ejército de los EE.UU., ha dirigido 8chan desde 2015, cuando el Sr. Brennan abandonó el control del sitio.

El sitio sigue sin moderarse casi por completo, y su compromiso de mantener incluso el discurso más violento lo ha convertido en un lugar para que los extremistas pongan a prueba ideas, compartan literatura violenta y animen a los autores de asesinatos en masa.

Los usuarios de 8chan frecuentemente leonizan a los pistoleros de masas utilizando la jerga de Internet, refiriéndose a sus recuentos de cuerpos como «puntuaciones altas», y creando memorias que elogian a los asesinos.

El Sr. Brennan, que padece una enfermedad conocida como enfermedad de los huesos frágiles y utiliza una silla de ruedas, ha intentado distanciarse de 8chan y de sus actuales propietarios. En una entrevista en marzo con The Wall Street Journal, expresó su pesar por su papel en la creación del sitio y advirtió que la cultura violenta que se había arraigado en los tableros de 8chan podría conducir a más tiroteos masivos.

Después del tiroteo de El Paso, parecía resignado al hecho de que así fuera.

«¿Otro tiroteo de 8chan?», tuiteó el sábado pasado. «¿Voy a ser capaz de seguir adelante con mi vida?»

El Sr. Watkins, que dirige 8chan junto con su hijo, Ronald, se ha mantenido desafiante frente a las críticas y se ha resistido a los llamamientos para moderar o cerrar el sitio. El domingo, una pancarta en la parte superior de la página principal de 8chan decía: «Bienvenidos a 8chan, los más oscuros alcances de Internet.»

«He tratado de entender tantas veces por qué sigue adelante y no lo entiendo», dijo el Sr. Brennan. «Después de Christchurch, después del tiroteo del Árbol de la Vida, y ahora después de este tiroteo, piensan que todo esto es muy gracioso.»

El Sr. Watkins no respondió a múltiples solicitudes de comentarios.

Durante el fin de semana, los críticos de 8chan’s intentaron una táctica diferente para cerrar el sitio, presionando a los proveedores de servicios del sitio, incluyendo a su anfitrión Web, para que cortaran al Sr. Watkins.

Uno de estos proveedores, Cloudflare, fabrica software que protege los sitios web, incluyendo 8chan, de ataques cibernéticos. En 2017, Cloudflare cerró el Daily Stormer, un sitio de odio neonazi, después del mitin nacionalista blanco en Charlottesville, Virginia.

Después de esa decisión, el director ejecutivo de Cloudflare, Matthew Prince, expresó sus reservas sobre la revocación de las protecciones del sitio, caracterizándolo como un precedente «peligroso» a sentar.

Sin embargo, el lunes, el Sr. Prince escribió en una entrada del blog que terminará con 8chan como su cliente.

«Acabamos de enviar un aviso de que vamos a terminar a 8chan como cliente a partir de la medianoche de esta noche, hora del Pacífico», dijo.

«Basado en la evidencia que hemos visto, parece que él (el pistolero) colocó una regla en el sitio inmediatamente antes de comenzar su aterrador ataque al Walmart de El Paso matando a 20 personas.»

El blog del director ejecutivo añadió que, si bien 8chan no violó la ley al no moderar el contenido «lleno de odio» publicado por sus usuarios, ha «creado un entorno que se deleita violando su espíritu».

Otra compañía, Tucows, que controla el registro del nombre de dominio de 8chan, no tenía planes a partir del domingo por la noche para desactivar la dirección web del sitio.

«No tenemos planes inmediatos más que seguir discutiendo internamente», dijo el Sr. Graeme Bunton, gerente de políticas públicas de Tucows.

En los primeros días de 8chan, el Sr. Brennan defendió el derecho de los usuarios de 8chan a publicar anónimamente, sin censura. Y descartó los incidentes de acoso o violencia por parte de los usuarios del sitio como el precio de ser un foro abierto.

«El anonimato no debe ser quitado a todo el mundo sólo por unas pocas manzanas podridas», dijo a Ars Technica, el sitio web de tecnología, en una entrevista en 2015.

Pero más recientemente, el Sr. Brennan, que ha comenzado a asistir a una iglesia bautista, ha tratado de persuadir al Sr. Watkins para que cierre el sitio. Él y el Sr. Watkins viven cerca uno del otro en las Filipinas, dijo, y a menudo pasa por la casa del Sr. Watkins de camino a la iglesia.

El Sr. Brennan dijo que otros sitios web, como Facebook y Twitter, también desempeñan un papel en la difusión de los tipos de mensajes violentos que a menudo se originan en 8chan. Pero dijo que esos sitios han sido más proactivos a la hora de eliminar contenido peligroso, lo que los convierte en lugares menos atractivos para un posible terrorista.

«Cerrarlo, hacer que estos sitios de chan sean enterrados, no impediría totalmente que este tipo de cosas ocurrieran», dijo. «Pero no ocurriría cada pocos meses.»

El Sr. Brennan dijo que dudaba de que el Sr. Watkins ganara dinero con 8chan, ya que su uso es gratuito y su mantenimiento costoso, y su contenido tóxico lo ha convertido en radioactivo para los anunciantes. En una entrevista en 2017, el Sr. Watkins dijo de correr 8chan: «No hace dinero, pero es muy divertido».

Y el Sr. Brennan tiene la esperanza de que la presión sostenida sobre el Sr. Watkins y su hijo les hará cambiar de opinión eventualmente, y derribar a 8chan para siempre.

«¿Cuánto tiempo van a permitir que esto continúe?», preguntó.

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