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La vacuna de Johnson & Johnson languidece en medio de un brote mortal de Ébola

La vacuna experimental contra el Ébola de Johnson & Johnson se encuentra en un almacén holandés, lista para ayudar a contrarrestar la crisis internacional que estalla en África, si las autoridades deciden utilizarla.

La epidemia del Ébola que comenzó hace un año ya ha matado a más de 1.700 personas y fue declarada una emergencia de salud pública mundial el miércoles. Funcionarios de la Organización Mundial de la Salud han dicho que tienen alrededor de 245.000 dosis de una vacuna experimental de Merck & Co. que ya está en uso, y que se necesitan opciones adicionales.

Los líderes de la salud en la República Democrática del Congo son reacios a poner en marcha la vacuna de J&J junto con la de Merck, ya que sus diferentes regímenes pueden llevar a confusión en la región del brote, que se encuentra en una situación de conflicto. Ambos productos son experimentales y aún no han sido autorizados. Sin embargo, a medida que el virus continúa propagándose, los expertos en salud y el grupo humanitario Médicos Sin Fronteras afirman que es imperativo ampliar la cobertura de vacunación en la región.

«Debemos usar todas las herramientas y enfoques a nuestra disposición, incluyendo el uso coordinado de las vacunas Merck y Johnson & Johnson», dijo Peter Piot, director de la Escuela de Higiene y Medicina Tropical de Londres, en una declaración el miércoles (17 de julio). Piot estaba entre el equipo que descubrió el Ébola. «La OMS ha hecho sonar la alarma mundial. Ahora le toca al mundo actuar».

La vacuna de Merck ya se ha administrado a por lo menos 143.000 personas en el último brote, según un informe del Ministerio de Salud del Congo sobre una serie de reuniones a finales de junio con la OMS y otros grupos de salud para detener el brote. El suministro restante podría duplicarse a cerca de 500.000 si se dividen las dosis a la mitad, un enfoque que demostró ser eficaz cuando se utiliza en Guinea, según el informe.

Merck también tiene previsto fabricar unas 100.000 dosis más para enero, que también podrían duplicarse, según el informe. En general, Merck planea suministrar 900.000 dosis en los próximos seis a 18 meses que se producirán en Alemania y en los Estados Unidos, dijo la compañía en un correo electrónico.

TIRO ÚNICO
«Hasta ahora no hay `crisis'», con respecto a la disponibilidad de la vacuna de Merck, según el informe de junio. La inyección sigue siendo, «la única vacuna que se puede usar como parte de la respuesta». J&J es una de las otras cuatro vacunas experimentales que las autoridades han discutido el uso en o alrededor del brote. La compañía ha estado trabajando en el producto, que también incluye una inyección desarrollada por Bavarian Nordic SA, durante más de una década, según Paul Stoffels, director científico del gigante estadounidense de la salud. Aunque todavía no ha obtenido la aprobación de los funcionarios de salud, los estudios en humanos y animales sugieren que es seguro, efectivo y le da inmunidad a largo plazo al Ébola.

Pero hay diferencias importantes con respecto a la vacuna de Merck que hay que tener en cuenta, dijo. Fabricada a partir de un virus vivo y replicador, la vacuna de Merck ofrece protección contra el Ébola en unos 10 días. Aunque la vacuna J&J parece aumentar las defensas del cuerpo a largo plazo, se administra en dos inyecciones con una diferencia de aproximadamente dos meses.

«Hemos desarrollado una vacuna para los tiempos de paz», dijo Stoffels, quien trabajó en clínicas en comunidades pobres de África en el Congo y en otros lugares durante años antes de llegar a la empresa.

No está clara la cantidad de protección que una persona recibe desde el primer disparo antes de recibir el segundo. Garantizar que las personas estén completamente vacunadas con el régimen de dos dosis sería un reto entre las poblaciones móviles, especialmente en las personas que huyen de un conflicto, y podría avivar las sospechas.

DILEMA DE LA VACUNA
Introducir una segunda producción de vacunas «a primera vista, científicamente, puede tener mucho sentido», dijo Michael Ryan, jefe del programa de emergencias de la OMS.

Sin embargo, los que se encuentran en medio del brote pueden preguntarse «¿por qué se está utilizando uno en un lugar y otro en otro? Seguir adelante con la vacuna J&J en el Congo sigue siendo una prioridad importante, aunque sólo sea para asegurarse de que se pruebe y esté disponible más tarde si es necesario, dijo Ryan, quien se unió a la OMS en 1996 y ha ayudado a manejar los brotes y otras emergencias sanitarias durante unos 25 años.

Las reuniones de junio concluyeron que la vacuna de J&J debería probarse en el país, pero en áreas fuera de la «zona caliente» de la epidemia para reducir la posibilidad de que las percepciones erróneas sobre las diferentes vacunas lleven a la gente a rechazar la vacunación, según el informe. El uso también tendría que ser monitoreado de cerca como parte de un estudio clínico.

«La vacuna de Johnson & Johnson debe ser probada por el papel que puede jugar» en la prevención del Ébola, dijo Marie-Paule Kieny, directora de investigación del instituto biomédico francés Inserm. J&J y sus socios en la investigación «podrían considerar si se aceptaría un protocolo para comenzar con una fase piloto de factibilidad fuera de la zona caliente», dijo Kieny, quien fue anteriormente subdirector general de la OMS para sistemas de salud e innovación.

El Ébola es un virus contagioso y mortal que puede causar hemorragias internas masivas por insuficiencia multiorgánica y choque; aproximadamente la mitad de las personas infectadas mueren. La vacuna de Merck fue probada en un brote masivo en África Occidental que mató a unas 11.000 personas y se extendió fuera del continente por primera vez. Entre 2014 y 2016, el Ébola se extendió de Guinea, Liberia y Sierra Leona a Nigeria, Senegal y Malí.

Emergencia sanitaria El brote del Congo es el peor desde la epidemia de 2014-2016, y más de 2.500 personas ya han sido infectadas. Existe un riesgo muy alto de que el virus se propague en el Congo y en toda la región, dijo el miércoles el Director General de la OMS, Tedros Adhanom Ghebreyesus, cuando se declaró la emergencia.

Las personas de la región afectada entienden la utilidad de la vacunación y piden ser inmunizadas, dijo Anne-Marie Pegg, directora clínica de respuesta a epidemias y vacunación con Médicos Sin Fronteras, también conocida como Médicos Sin Fronteras.

Aunque el «uso óptimo» de una segunda vacuna sigue siendo objeto de revisión, una estrategia podría consistir en utilizar la vacuna J&J en la periferia de la zona epidémica, donde la gente sigue estando en alto riesgo debido al movimiento de la población y a la resiembra de casos, dijo en un correo electrónico el lunes.

Una segunda estrategia potencial sería ofrecerla en áreas de alto riesgo a aquellas que no se han identificado como elegibles según las recomendaciones de un panel de expertos de la OMS, dijo Pegg, y agregó que cualquier estrategia «debe permanecer abierta a la evaluación y adaptación de acuerdo con la dinámica de la epidemia». Aunque la OMS dice que hay 600.000 dosis de la vacuna de Merck disponibles, los problemas logísticos están creando cuellos de botella. El suministro del país es esporádico y las existencias suelen ser inferiores a 1.000 dosis cuando se necesitan con urgencia, dijo el viernes Isabelle Defourny, directora de operaciones de Médicos Sin Fronteras, en un correo electrónico. Probar otras vacunas en una zona epidémica ayudaría a los preparativos en caso de que el brote se propague, dijo.

La vacuna J&J se prueba regularmente para determinar su estabilidad, está en buenas condiciones y probablemente se podrá usar durante otros cinco o diez años, aseguró Stoffels.

«Si la epidemia se controla rápidamente y no hay necesidad de ella, la guardaremos con gusto para la próxima», dijo. «Como compañía, nos quedamos con 1,5 millones de dosis de vacunas cuando la gente quiere desplegarlas.»

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