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El miedo a los rojos crece en Washington, ahora con China como centro de atención

En un salón de baile frente al Capitolio, un improbable grupo de halcones militares, cruzados populistas, luchadores por la libertad musulmanes chinos y seguidores de Falun Gong se ha estado reuniendo para advertir a cualquiera que escuche que China representa una amenaza existencial para Estados Unidos que no terminará hasta que el Partido Comunista sea derrocado.

Si las advertencias suenan directamente de la Guerra Fría, lo son. El Comité sobre el Peligro Actual, un grupo largamente desaparecido que hizo campaña contra los peligros de la Unión Soviética en los años setenta y ochenta, ha sido reactivado recientemente con la ayuda del Sr. Stephen Bannon, antiguo estratega jefe del Presidente, para advertir sobre los peligros de China.

Una vez descartados como xenófobos y elementos marginales, los miembros del grupo están encontrando sus puntos de vista cada vez más aceptados en el Washington del presidente Donald Trump, donde el escepticismo y la desconfianza hacia China se han arraigado. El miedo a China se ha extendido por todo el gobierno, desde la Casa Blanca hasta el Congreso y las agencias federales, donde el ascenso de Pekín se considera sin lugar a dudas como una amenaza económica y de seguridad nacional y el desafío definitorio del siglo XXI.

«Se trata de dos sistemas que son incompatibles», dijo Bannon sobre Estados Unidos y China. «Un lado va a ganar, y otro va a perder.»

Los Estados Unidos y China han estado atrapados en difíciles negociaciones comerciales durante los últimos dos años, con conversaciones plagadas de una serie de pasos en falso y malentendidos. El Sr. Trump ha respondido a la falta de progreso aumentando constantemente los aranceles estadounidenses sobre los productos chinos y buscando otras formas de tomar represalias. China ha respondido en especie.

Las dos partes ahora parecen estar lejos de cualquier acuerdo que resuelva las preocupaciones de la administración sobre China, incluyendo forzar a las compañías estadounidenses que operan allí a entregar tecnología valiosa. Incluso si se llega a un acuerdo, las dos partes están ocupadas construyendo barreras económicas más amplias.

Además de aplicar un arancel del 25% a aproximadamente la mitad de los bienes que exporta China, los Estados Unidos han restringido el tipo de tecnologías que pueden exportarse a China, han tratado de impedir que algunas empresas chinas, como el gigante de las telecomunicaciones Huawei, compren productos estadounidenses y han puesto trabas a la inversión china en los Estados Unidos.

Las agencias de inteligencia estadounidenses también han redoblado sus esfuerzos para combatir el espionaje chino, especialmente en universidades e instituciones de investigación. Funcionarios del FBI y del Consejo de Seguridad Nacional han sido enviados a universidades de la Ivy League para advertir a los administradores que estén atentos a los estudiantes chinos que puedan estar recogiendo secretos tecnológicos de sus laboratorios para pasar a Beijing.

La administración pinta la represión como necesaria para proteger a los Estados Unidos. Sin embargo, existe una creciente preocupación de que esté avivando una nueva alarma roja, alimentando la discriminación contra los estudiantes, los científicos y las empresas vinculadas a China y arriesgando el colapso de una relación comercial tensa, pero profundamente enredada, entre las dos mayores economías del mundo.

«Me preocupa que algunas personas vayan a decir que, debido a este temor, cualquier política es justificable», dijo el Sr. Scott Kennedy, experto en China del Centro de Estudios Estratégicos e Internacionales. «El clima de miedo que se está creando debe ayudar a generar la conversación, no a terminar la conversación.»

El sentimiento antichino se ha extendido rápidamente, con republicanos y demócratas, líderes sindicales, presentadores de Fox News y otros advirtiendo que los esfuerzos de China para construir sus industrias militares y avanzadas amenazan el liderazgo global de Estados Unidos, y que Estados Unidos debería responder de manera agresiva. El escepticismo se ha filtrado en casi todos los aspectos de la interacción de China con Estados Unidos, con funcionarios que cuestionan la presencia de China en los mercados bursátiles estadounidenses, su construcción de vagones de metro estadounidenses y su compra de redes de medios sociales.

Sin embargo, hay poco acuerdo sobre lo que Estados Unidos puede o debe hacer. Estados Unidos ha intentado durante décadas atraer y engatusar a China para que se convierta en una sociedad más abierta, pero el Partido Comunista ha ido estrechando su control sobre el pueblo y la economía chinos. Los líderes de Estados Unidos se enfrentan ahora a la opción de si continuar por un camino de compromiso que podría dejar al país vulnerable a las amenazas económicas y de seguridad, o embarcarse en un camino de retirada que podría debilitar ambas economías e incluso conducir algún día a la guerra.

Cada vez más personas en Washington consideran inevitable la disociación de las dos economías, incluidos muchos de los miembros del Comité sobre el Peligro Actual. En una reunión inaugural en abril, el Sr. Bannon, el senador Ted Cruz de Texas, el ex presidente de la Cámara de Representantes, Newt Gingrich, y otros emitieron himnos a Ronald Reagan -un antiguo miembro del grupo- y se reunieron con ovaciones de pie mientras pedían vigilancia contra China.

Alabaron la victoria de Reagan en la Guerra Fría sobre la Unión Soviética y su doctrina de «paz a través de la fuerza», pero también había un aire de inevitabilidad de que la guerra podría llegar, sólo esta vez con China.

El Sr. Bannon acababa de bajar del avión de Roma, con una ligera sombra de bigote y con el pelo plateado peinado hacia atrás. Vestido con una chaqueta negra con botones y un largo traje negro, subió al podio al describir a China como una potencia en ascenso y a Estados Unidos como una potencia en declive que inevitablemente chocaría.

«Este es el evento que define nuestro tiempo, y dentro de 100 años, esto es por lo que nos van a recordar», dijo.

Las dos primeras iteraciones del comité, en la década de 1950 y de nuevo en la década de 1970, hicieron un llamamiento a la acumulación de armas para contrarrestar a los soviéticos. La segunda iteración, formada sobre una mesa en el Metropolitan Club de Washington en 1976, emitió documentos advirtiendo contra el expansionismo soviético, con títulos como «¿Se está convirtiendo América en el número 2?». El grupo alcanzó la cúspide de su influencia durante la administración Reagan, en la que docenas de sus miembros finalmente ocuparon puestos, incluyendo el de asesor de seguridad nacional y director de la CIA. Pero a medida que la amenaza soviética se desvaneció, también lo hizo el comité.

El grupo volvió a ser activo durante un breve período a partir de 2004, esta vez para advertir contra la amenaza del extremismo islámico. El vicepresidente del comité, Frank Gaffney, es el fundador del Center for Security Policy (Centro de Política de Seguridad), un grupo de expertos que argumenta que las mezquitas y los musulmanes de todo Estados Unidos están comprometidos en una «yihad furtiva» para «islamizar» el país aprovechando el pluralismo y la democracia de Estados Unidos.

La actividad del grupo se extinguió en gran medida hasta que la preocupación por China reavivó el interés.

La comisión de hoy reconoce que la amenaza de China es diferente de la que representa la Rusia soviética porque las economías estadounidense y china están mucho más integradas. Pero Washington está volviendo cada vez más a la caja de herramientas de la Guerra Fría para hacer frente a la amenaza.

La administración ha colocado a las empresas tecnológicas chinas en una «lista de entidades», esencialmente en una lista negra para que no hagan negocios con empresas estadounidenses. De acuerdo con una ley aprobada el año pasado, la administración ha aumentado sus controles sobre la inversión china, incluyendo las participaciones minoritarias en empresas estadounidenses. En junio de 2018, la administración comenzó a restringir las visas para estudiantes chinos de posgrado en campos de investigación sensibles como la robótica y la aviación. Y Estados Unidos ha comenzado a prohibir a los académicos chinos la entrada a Estados Unidos si se sospecha que tienen vínculos con agencias de inteligencia chinas.

«No son de la Unión Soviética. Pero este tipo de control gubernamental, el estatismo, nunca funciona por mucho tiempo», dijo el Sr. Larry Kudlow, asesor económico jefe de la Casa Blanca, en una entrevista con Sinclair Broadcast Group el 16 de julio. La posibilidad de que China se derrumbe como la Unión Soviética «siempre ha sido una corriente oculta» en la guerra comercial, dijo.

La nueva Guerra Fría no ha sido unilateral. Muchos de los cambios en Washington han sido provocados por un giro más oscuro en Pekín.

China ha aumentado su escrutinio de las empresas estadounidenses, y muchas empresas estadounidenses y sus empleados en China ahora temen represalias. Además de detener a millones de musulmanes chinos, activistas por la democracia y otros, las autoridades chinas han encarcelado a diplomáticos, académicos y empresarios extranjeros, lo que ha llevado a algunos a cancelar o retrasar sus viajes a China.

China también está proyectando su poder en el extranjero, financiando infraestructura global y construyendo un archipiélago de islas artificiales con bases aéreas gigantescas que llegan casi hasta las costas de Malasia e Indonesia. Pekín ha dejado claro que tiene la intención de ayudar a sus empresas a dominar las industrias del futuro, desde la inteligencia artificial y las supercomputadoras hasta los equipos aeroespaciales. Sus políticas han buscado reemplazar las importaciones de productos de alta tecnología con productos hechos en China, presionando a las multinacionales para que se muden de los Estados Unidos y resultando en la pérdida de empleos en los Estados Unidos.

China ha rechazado las súplicas de la administración Trump para frenar estas actividades, argumentando que simplemente está persiguiendo su propio desarrollo económico. En una entrevista después de que las conversaciones comerciales se rompieran en mayo, Liu He, el principal negociador de China, dijo que las áreas de desacuerdo entre Estados Unidos y China se centraban en «cuestiones de principio importantes» en las que China probablemente no se iba a doblegar.

El frío en las relaciones ha comenzado a pesar sobre la inversión china en Estados Unidos, junto con los estudiantes chinos y el turismo. La inversión china en bienes raíces residenciales y comerciales en los Estados Unidos ha comenzado a disminuir. Las compañías se están diversificando cada vez más lejos de China, desconfiando de la actual guerra económica del presidente.

Nintendo, GoPro, Hasbro y otras compañías están reconsiderando las fábricas en China, optando por comprar productos en Vietnam, Estados Unidos, México e India.

Susan Shirk, presidenta del 21st Century China Center de la Universidad de California en San Diego, dijo que Estados Unidos corre el riesgo de verse atrapado por «una versión antichina de la amenaza roja» que está alejando a los talentos chinos y podría romper la poca buena voluntad que queda entre los dos países.

«Ya cometimos este error antes, durante la Guerra Fría», dijo la Sra. Shirk. «Y no creo que debamos hacerlo de nuevo.»

Los ciudadanos chinos y los estadounidenses de origen chino dicen que han sentido los efectos escalofriantes. Algunos sospechan que se les está pasando por alto para obtener ascensos y subvenciones. Los partidarios del compromiso han sido despedidos como apologistas o incluso traidores.

«Los chino-estadounidenses se sienten blanco», dijo Charlie Woo, director ejecutivo de Megatoys y miembro del Comité de los 100, una organización de prominentes chino-estadounidenses. «Y eso es realmente doloroso.»

La administración Trump y el Comité sobre el Peligro Actual han tenido cuidado en decir que sus objetivos son el gobierno chino y el Partido Comunista, no el pueblo chino. Pero la distinción puede ser difícil de hacer. En la prisa por protegerse contra las nuevas amenazas de China, a veces no está clara la línea que separa la preparación de la paranoia.

En una audiencia en el Senado el año pasado, el director del FBI Christopher A. Wray dijo que la administración Trump estaba tratando de «ver la amenaza de China no sólo como una amenaza de todo el gobierno, sino como una amenaza de toda la sociedad», y añadió: «Creo que va a recibir una respuesta de toda la sociedad por nuestra parte».

Muchos chinos y sus defensores se han enfadado ante la implicación de que toda la sociedad china representa una amenaza para la seguridad nacional.

El Sr. Toby Smith, vicepresidente de políticas de la Asociación de Universidades Americanas, dijo que las universidades estadounidenses están trabajando arduamente para mantenerse vigilantes ante las amenazas de espionaje, pero que prosperan con la apertura y el acceso al talento y la ciencia de todo el mundo, incluso de China.

«La situación con China es diferente a la de la Guerra Fría», dijo.

«La preocupación con la Unión Soviética era principalmente militar. Ahora es una preocupación por la competitividad económica».

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