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El dinero chino en los EE.UU. se seca mientras la guerra comercial se prolonga

La creciente desconfianza entre Estados Unidos y China ha ralentizado el flujo de efectivo chino hacia Estados Unidos, con una caída de las inversiones chinas de casi un 90% desde que el presidente Donald Trump asumió el cargo.

Las consecuencias, que se están dejando sentir ampliamente en toda la economía, se deben a un escrutinio regulador más estricto en los Estados Unidos y a un clima menos hospitalario hacia la inversión china, así como a los límites más estrictos de Pekín sobre el gasto extranjero.

Está afectando a una serie de industrias, incluyendo las nuevas empresas de Silicon Valley, el mercado de bienes raíces de Manhattan y los gobiernos estatales que pasaron años cortejando a la inversión china, subrayando cómo las dos economías más grandes del mundo están comenzando a desacoplarse después de años de creciente integración.

«El hecho de que la inversión extranjera directa haya caído tan bruscamente es un símbolo de lo mucho que se ha deteriorado la relación económica entre Estados Unidos y China», dijo Eswar Prasad, ex jefe de la división china del Fondo Monetario Internacional.

«Estados Unidos no confía en los chinos, y China no confía en el USS.»

Durante años, la inversión china en los Estados Unidos se ha acelerado, y el dinero se ha invertido en automóviles, tecnología, energía y agricultura y ha generado nuevos puestos de trabajo en Michigan, Carolina del Sur, Missouri, Texas y otros estados.

A medida que la economía de China creció, los gobiernos estatales y locales, junto con las empresas de EE.UU., trataron de obtener algunos de esos fondos chinos.

Pero la Guerra Fría económica de Trump ha ayudado a invertir esa tendencia.

La inversión extranjera directa china en Estados Unidos cayó a 5.400 millones de dólares (7.300 millones de dólares) en 2018, desde un máximo de 46.500 millones de dólares en 2016, una caída del 88%, según datos de Rhodium Group, una empresa de investigación económica.

Las cifras preliminares hasta abril de este año, que dan cuenta de las inversiones de las empresas de China continental, sugieren sólo un modesto repunte con respecto al año pasado, con transacciones valoradas en 2.800 millones de dólares.

«Ciertamente escucho en las conversaciones con los inversores una gran preocupación sobre si el mercado de EE.UU. sigue abierto», dijo Rod Hunter, un abogado de Baker McKenzie que se especializa en la revisión de inversiones extranjeras. «Tienes un efecto potencialmente escalofriante para los inversores chinos.»

Una confluencia de fuerzas parece estar en juego. La desaceleración de la economía y los controles de capital más estrictos en China han hecho más difícil para los inversores chinos comprar productos estadounidenses, según los asesores de comercio y fusiones y adquisiciones.

La tendencia de Trump a imponer aranceles punitivos a los productos chinos y un grupo regulador cada vez más poderoso que está examinando detenidamente las inversiones extranjeras, en particular las que involucran a inversores chinos, también han asustado a las empresas de ambos países.

China, que ha tomado represalias contra los productos estadounidenses con sus propios aranceles, también podría estar cerrando el grifo de las inversiones como castigo por la represión económica de Trump.

La preocupación por la receptividad de Estados Unidos a la inversión china se ha visto agravada por una oleada de transacciones que se derrumbaron bajo un fuerte escrutinio del Comité de Inversión Extranjera de Estados Unidos.

El grupo, que está encabezado por el Departamento del Tesoro, obtuvo mayores poderes en 2018 que le permiten bloquear una gama más amplia de transacciones, incluyendo participaciones minoritarias e inversiones en tecnologías sensibles como las telecomunicaciones y la informática.

Poco después del nuevo año, el Grupo HNA de China sufrió una pérdida de 41 millones de dólares en un rascacielos de vidrio y aluminio de Manhattan después de que los reguladores estadounidenses lo obligaran a vender la propiedad debido a las preocupaciones de seguridad por su proximidad a la Torre Trump, a sólo unas pocas cuadras de distancia.

En marzo, los reguladores le dijeron a los dueños chinos de una aplicación de citas gay conocida como Grindr que encontraran un comprador para la compañía. La administración Trump temía que Pekín pudiera utilizar la información personal como palanca sobre los funcionarios estadounidenses.

Estas intervenciones se produjeron después de casos destacados que Trump había presentado anteriormente, como la anulación de la oferta de Broadcom para Qualcomm y la venta de MoneyGram a una unidad del gigante chino del comercio electrónico Alibaba el año pasado.

También se rechazó un acuerdo que implicaba a Lattice Semiconductor y a una empresa de inversión con vínculos con el gobierno chino.

En algunos casos, el frío ha beneficiado a las empresas estadounidenses. En junio, UnitedHealth se abalanzó para comprar PatientsLikeMe, una nueva empresa de tecnología para el cuidado de la salud, después de que el comité dijo que era un riesgo de seguridad permitir que el propietario chino de la compañía tuviera acceso a los datos de salud. El importe de compra no se ha revelado.

Pero el aumento del escrutinio también está complicando los esfuerzos de las industrias de EE.UU. para asociarse con los inversores chinos y está llevando a un recorte en ciertos sectores.

El sector inmobiliario, que ha sido respaldado por inversionistas de China en la última década, ha tenido una fuerte caída a medida que las relaciones se agriaban y los funcionarios chinos toman medidas drásticas contra la inversión inmobiliaria extranjera.

Un informe de mayo de Cushman & Wakefield señaló un «frenesí de actividad de enajenación» entre los inversores inmobiliarios comerciales chinos en los Estados Unidos. En 2018, hubo 37 adquisiciones de propiedades por parte de compradores chinos por valor de 2.300 millones de dólares, pero se vendieron 3.100 millones de dólares de bienes raíces comerciales. El informe dice que el tratamiento de la HNA y las duras conversaciones comerciales hicieron que los inversores chinos se sintieran mal recibidos.

Los inversores chinos también están mostrando menos apetito por los bienes raíces residenciales en los Estados Unidos. Una investigación publicada recientemente por la Asociación Nacional de Agentes de Bienes Raíces encontró que las compras de viviendas en Estados Unidos por parte de compradores chinos disminuyeron en un 56 por ciento a 13.400 millones de dólares en el año hasta marzo.

«La magnitud de la caída es bastante sorprendente, lo que implica una menor confianza en la propiedad de una propiedad en los EE.UU.», dijo Lawrence Yun, economista jefe del grupo de Agentes de Bienes Raíces.

Es poco probable que una inversión china más débil haga descarrilar la economía estadounidense, ya que es una pequeña fracción de la de Gran Bretaña, Canadá, Japón y Alemania. China también sigue siendo el mayor comprador de bonos del Tesoro de EE.UU.; sin embargo, sus tenencias han caído en los últimos años a 1,1 billones de dólares, según los últimos datos del Departamento del Tesoro.

Pero la disminución de la inversión podría perjudicar a las zonas que ya están en desventaja económica y que han pasado a depender del efectivo chino. Estados como Michigan han atraído cada vez más la inversión china, lo que ha dado lugar a nuevas fábricas y puestos de trabajo en una parte del país que ha luchado por recuperarse de la Gran Recesión.

Craig Allen, presidente del Consejo Empresarial Estados Unidos-China, dijo que la pérdida de la inversión china se sentiría predominantemente en los estados rurales donde los inversionistas chinos han comprado fábricas y reactivado negocios en dificultades.

«El tapete no tan bienvenido está fuera, y está teniendo un efecto perjudicial en áreas relativamente más pobres de Estados Unidos que necesitan empleos», dijo.

«Los chinos escuchan de nuestros funcionarios estatales y locales que son bienvenidos», dijo Allen. «Lo que escuchan de los oficiales federales es muy diferente.»

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